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在人们睡眠时给予某些特定的条件影响,可能会促使人们改变某种行为习惯。新威兹曼研究所的这项研究论文于11月11日发表在《神经学杂志》(The Journal of Neuroscience)上,这也让“睡眠学习”(sleep learning)的理论向现实应用又迈进了一步。

研究中,研究人员让长期吸烟的被测试者在睡眠时闻到一种混合气味:香烟加臭鸡蛋或臭鱼味。然后,被测试者在接下来的一周内记录他们抽了多少只香烟。研究结果显示,通过接受这种睡眠学习治疗能够显著地减少烟瘾——这很可能是因为受试者学会将香烟的味道和臭鸡蛋味道联系在了一起

在此研究之前,威兹曼科学研究所的阿娜特·阿尔兹(Anat Arzi)博士就已发现:当人们在睡眠时使用气味作为无条件刺激,可以使大脑产生条件反射。被测试者虽在醒来后无法记起睡眠时闻到了何种气味,但他们的嗅觉已经把这些记住了。清早起来,被测试者做几次轻而短的呼吸,仍会下意识地体会到有臭味的感觉。


有66名希望戒烟但未接受相关治疗的志愿者参加了这项研究。研究者之所以选择吸烟作为研究对象,一方面是因为它本身就是一种行为习惯,并且可以方便的量化;另一方面是因为吸烟具有一个相对应的气味可以进行嗅觉刺激。

研究时,研究者首先调查了每位被测试者当前的烟瘾情况。然后,一部分被测试者被分配到睡眠组,在睡眠状况被监控下,他们在研究所的睡眠实验室进入了梦香。当这些被测试者进入特定的睡眠阶段时,研究者让他们闻到一种混合气味:香烟味和某种臭味。其中臭味的具体味道不断更换,并整晚交替重复。虽然被测试者在第二天早上醒来后,已经记不起睡眠时所闻到的气味是什么,但他们在接下来一周内的吸烟量减少了。被分配到非睡眠组的被测试者,则是在清醒时接受混合气味。这一组被测试者未在接下来的一周内减少吸烟量。

在此研究之前,该研究团队就发现人们睡眠中最容易忘记梦境的阶段,也成为刺激形成潜意识最佳的阶段,他们称之为“记忆巩固”(memory-consolidation)阶段。在本次研究中,研究者也指出,当被测试者处于睡眠第二阶段(快速动眼阶段)时给予气味处理,其吸烟量会减少最为显著(减少30%),因此这两项研究结果也就相互支持了。

索贝尔和阿尔兹认为,因为大脑中与成瘾(如吸烟)相关的“奖励系统”与嗅觉产生的大脑区域有着紧密地相互联系,大脑的部分区域在睡眠时不但还保持着活跃,而且所接收的信息还可能被加强。所以嗅觉条件处理也许能够成为成瘾研究一个很有潜力的研究方向。

阿尔兹说:“我们现在还没有找到一种让你只靠睡眠就完全戒烟的方法,因为这需要一系列不同的研究工作协同进行。在未来,嗅觉可能会成为我们在睡眠时进入大脑的入口,这能够帮助我们戒掉上瘾的东西,或者改掉一些坏习惯。”