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自闭症是属于儿童广泛性发育障碍中的一种较为严重的发育障碍性疾病,交流障碍、语言障碍、刻板行为是自闭症的三大主要症状。自从美国精神病学家Kanner于1943年首先报道自闭症后,人们开始对它的病因进行探讨和研究。虽然迄今为止,自闭症的具体病因仍未明确,但还是取得了许多重要而广泛的研究成果,对最终找到自闭症的真实根源具有极其宝贵的意义和价值。下面我们从医学生物学的角度了解自闭症的成因。

现在对自闭症的病因起源,人们更多认为自闭症的根本病因可能是生物因素所致的。因为越来越多的研究证据表明,生物因素中的遗传因素、神经因素、孕产期危险因素在自闭症的发病中发挥着重要作用,并且其他因素包括免疫因素、营养因素等也可能对自闭症的发生发展起着重要的促发作用。

(1)遗传因素:有关自闭症的双生子研究、家系研究、细胞遗传学及分子遗传学研究等都表明遗传因子在自闭症的病因中起着重要作用。

①双生子研究:1991年Folstein和Piven报道了自闭症的双生子研究后,引起了人们对自闭症遗传学研究的关注,后来包括Bailey在内的一些学者又对自闭症进行了双生子研究,所得结果较一致,即单卵双生子(MZ)的自闭症发病一致率较双卵双生子(DZ)明显为高,MZ同病率为90%以上,而DZ同病率约为0-10%。这表明自闭症的发生有一定的遗传背景。

②家系研究:家系研究对自闭症遗传方式及广泛表型的描绘起着重要的作用。许多研究也都表明高发自闭症家系的家族中,社交、交往缺陷、刻板行为发生率较高,以及自闭症双亲的人格特征多为冷淡、刻板、敏感、焦虑、谈话专断、固执、缺乏言语交流、很少发展友谊等。这说明自闭症存在家族聚集现象,遗传因素对自闭症的发生有着重要作用,并且从自闭症患病风险的逐级亲属递减规律也提示了自闭症不是单基因疾病,很可能是多基因协同致病。

③细胞遗传学研究:常染色体除14号和20号染色体外,其它常染色体异常与自闭症或严重的自闭症行为相关均有过研究报道。报道最多的是15号染色体异常,Cook等研究表明,自闭症患者在染色体15q11-13部位存在重叠、部分四体及15q12缺失等异常,提示在染色体15q11-13部位可能存在与自闭症相关的印迹基因。

④分子遗传学研究:目前研究筛选到的自闭症候选基因有WNT2(wingless-typeMMTVintegrationsite family membet 2)基因、5-HTT(5-羟色胺转运体)基因、5-HTR2A(5-羟色胺受体2A)基因、6GIuR6(谷氨酸受体)基因、GABRB3(γ-氨基丁酸受体B3)基因以及RAYI/ST7、RELN、SPCHI/FOXP2和GRIK2基因等。但这些基因只能是列入可能与自闭症有关的候选基因之列,是否确实是自闭症的易感基因或致病基因,还需要继续研究和证实。


(神经因子)

(2)神经因素

①神经生物研究:有研究发现,部分自闭症患儿脑部体积比同龄正常儿童相对要大,结构也存在一定的异常。随着检测技术的提高,有人应用MRI(核磁共振成像)检查发现2~3岁自闭症患儿多个脑区灰白质局限性异常肥厚(比正常肥大20%),额叶肥大最重,从额到枕肥大度渐小,枕叶与正常人无差别;2~11岁患儿随年龄增大的额、颞、顶叶生长较正常对照组慢。这些都说明自闭症患儿的功能障碍可能与脑神经结构或生理异常有着直接的联系,尽管临床资料显示,绝大多数自闭症患儿的神经影像学检查结果正常,仅极少数有脑部结构异常或病理性改变。

②神经生化研究:人体各器官、系统功能的正常发挥离不开神经系统的控制和调节,而神经系统的功能完成又是一套复杂的信号传导过程,承担神经细胞或神经-肌肉之间信号传递作用的一类重要化学物质是神经递质,神经递质不同,神经细胞或神经-肌肉之间传递信息就不同,且神经递质在大脑不同部位的浓度大小、传递快慢、传递多少等也都影响着人们的思维、情感和行为方式。所以人们提出自闭症发生可能与神经系统中神经递质的功能失调有关,并将研究热点转向神经递质的生化研究。

③孕产期危险因素:孕产期危险因素是否是自闭症的重要病因学因素,也成为众多研究学者的争论焦点。早期的研究认为孕产期危险因素与自闭症病因有密切联系,但近年来的研究不能证实过去的观点,而表明虽然孕产期危险因素与自闭症有关,但不具特异性,也就是说不能找到固定的几个或单一孕产期危险因素与自闭症的发生有关。

④免疫因素:目前,虽然有证据否定了自闭症与儿童接种疫苗有关的说法,但有研究表明自闭症患儿确实存在免疫因素的异常。研究小组自闭症患者进行了免疫系统研究发现,其脑脊液内的细胞激素水平(这是免疫反应的标志)同样比正常人要高。这说明自闭症患者与正常人相比,其大脑和小脑都存在着炎症,这种炎症可能是自闭症的起因,但也可能是自闭症导致的症状。

⑤营养因素:从自闭症儿童的实际生活中,我们常发现患儿有偏食某类食物、抗拒某种味道、颜色或未曾吃过的食物、不想吃饭或异食癖等饮食习惯。目前,研究人员通过已获得的研究成果一致认为,谷蛋白和/或酪蛋白饮食(主要是谷类食物和牛奶)对儿童自闭症有重要影响作用,并推测它的可能致病机制是自闭症患儿的胃肠道对谷蛋白和/或酪蛋白饮食产生过敏反应,不能将食物中的谷蛋白或酪蛋白彻底分解,形成过多短肽链。这些短肽链具有阿片活性,过量通过消化道进入血液,再穿过血脑屏障进入大脑,刺激影响人的整个中枢神经系统,最终导致功能失调出现儿童自闭症的许多障碍症状。